想打造“下一个硅谷”?没那么容易

来源:商业周刊中文版

撰文:Sarah McBride

卡兰尼克要求一位司机为其困难处境承担责任,并大肆吹嘘严苛的公司文化;这位司机给了他一颗星

“这是我第一次愿意承认我需要获得领导力方面的帮助,我非常渴望”

2012年12月,当布兰登•沙茨(Brandon Schatz)得知堪萨斯州的堪萨斯城成为超高速互联网服务谷歌光纤(Google Fiber)在全美的首个试点城市之后,他开始计划把自己刚成立不久的体育赛事图片公司搬到那里。圣诞节后的第二天,他便从位于密苏里州斯普林菲尔德的家里出发,驱车24公里,到堪萨斯城一探究竟。到了2月1日,他已经搬进了新家。2月4日,他连上了谷歌光纤网络。

这正是当地官员想要看到的结果。当该地区(先是堪萨斯州堪萨斯城,几周后又增加了密苏里州堪萨斯城)赢得了率先使用谷歌光纤的资格之后,当地热心民众欢天喜地庆祝了一番,他们希望能借此实现经济复兴:吸引创业者,发展新兴商业区,成为远近闻名的创业中心。

沙茨在自己的家庭办公室

然而四年后,沙茨的公司Sportsphotos.com增长缓慢。这家公司为全国各地的业余体育赛事提供摄影服务。他充分利用了风驰电掣般的网速,可以在几分钟之内上传几百张各种体育赛事的高清图片。但是公司并没有达到他理想的状态,目前沙茨的主要收入来源是网络开发工作,以及在Airbnb上出租自家的房间。最近的一个周日,沙茨坐在家中(这里也是他的办公室),在台式电脑上敲着键盘,身边是一大堆披萨盒子。“我曾经以为我们会势不可挡,”他说。

沙茨的失望情绪反映了一些人此前的盲目乐观,这既包括创业者,也包括市政官员。(Decrypted播客最新一期的主题就是沙茨和其他创业公司创始人面临的挑战。)2011年,两位市长把即将布设的谷歌光纤服务称作是“千载难逢的机遇”以及“刺激经济发展”的途径。而对于谷歌来说,则是过高估计了自身技术改变人们生活的能力。在那以后,谷歌已经大大减少了对该项目的支持。

堪萨斯城也很难成为官员们梦想中的繁荣城市。包括沙茨在内的创业者被谷歌光纤吸引到这座城市,有些还创办了企业。一座“创业小镇”迅速形成。但几乎没有几家公司获得成功,一些受挫的创业者转移到了旧金山,那里人力资源更丰富,获得资本的渠道也更宽。即使是最美好的愿望和超高速的网络也不足以打造一个新的硅谷。

谷歌光纤

谷歌光纤的一名代表欢迎来访者

Alphabet Inc.旗下的谷歌公司的首个光纤网络在2012年末启动之后,大堪萨斯城地区的GDP增速一年不如一年,远远低于全国平均水平。2015年,增速仅为1.5%,相比之下,全国平均水平为2.6%。2016年的都会区数字还无法获取,不过截至三季度的州统计数据显示,堪萨斯州和密苏里州似乎都高于全国平均水平。

“我们现在有点挠头,”为大堪萨斯城地区开展经济研究的非营利组织美国中部地区委员会(Mid America Regional Council)的杰夫•平克顿(Jeff Pinkerton)说。

“为什么堪萨斯城就是不见起色,即便是拥有了谷歌光纤这样的资产?”

谷歌公司2011年来到堪萨斯城。在堪萨斯州这边的怀恩多特高中礼堂,五颜六色的聚光灯照在尊贵的演讲者身上。谷歌的创始人谢尔盖•布林(Sergey Brin)在预先录制的视频中发表了致辞。在宣布将在堪萨斯城铺设谷歌光纤之后,谷歌的一名副总裁邀请人们参加庆祝活动,并准备了充足的烤肉供宾客享用。

堪萨斯城打败了1000多座城市,才赢得了率先尝试谷歌光纤项目的资格。该项目旨在与在互联网市场占据主导地位的电信和有线电视巨头竞争。一些分析人士认为,它的终极目标是激励这些竞争者改善自身服务,进而从整体上提升互联网的体验,而这将强化Alphabet最有利可图的业务:在线搜索。

在堪萨斯城创业小镇,Village Square共享办公空间外观

两个城市的市长宣布,一支由公民领袖组成的团队将负责研究如何更好地利用光纤网络,不光在创业方面,还包括教育等领域。这个团队在2012年发布的方案中提出了多项建议,包括创办科技园区、为小型科技企业提供税收优惠,以及建立导师网络。

尽管面临着预算上的重重挑战,堪萨斯州一直坚持为初创企业的天使投资人提供最高可达5万美元的税收优惠。位于堪萨斯城的Sprint Corp.公司与一个名为Techstars的机构合作,成立了一家创业孵化器。位于密苏里州堪萨斯城的智库考夫曼基金会(Kauffman Foundation)开始举办每周一次的创业者大会。

这片横跨州际边界线的地区成为第一个布设了谷歌光纤网络的社区,一个创业群体涌现出来。由于该地区的区划法规为在家运营企业提供了便利,这里成了知名的创业小镇。Sportsphotos.com的所有者沙茨也在这里租了房子。

最初,一则关于堪萨斯城成为试点城市的网络视频吸引了沙茨。他意识到谷歌光纤可能对他创办的新企业意义非凡:过去花40到50小时才能上传的照片,现在不到一个小时就搞定。“这有点书呆子气,因为一则视频激动得够呛,”现年34岁的沙茨说。这名前美国陆军中士一脸稚气,他曾在多个地区服役,其中包括波黑。“但我真的很受鼓舞。”

然而实际上,优异的互联网连接对某些企业来说并无太大意义。迈克•法默(Mike Farmer)在创业小镇运营自己的创业公司Leap已经有一段时间。“怎样利用以GB为单位的超高速网络,让这种体验更有意义?”他说自己曾这样问团队。他们提出各种想法,比如让搜索结果以几部高清Netflix电影的形式同时呈现。然而考虑到多数用户都没有这么高的网速,Leap一直也没找到正确的使用场景。法默2016年缩减了业务。

“谷歌光纤的真正实力是曝光率,”堪萨斯城创业基金会(Kansas City Startup Foundation)的执行董事、创业小镇的联合负责人马修•马库斯(Matthew Marcus)说。他谈到了这项技术为这座城市的创业社区带来的宣传效果。“实际上,要充分利用上1G的网速真的很难。”

堪萨斯城创业基金会的马库斯(中左)

“二垒安打”

一些创业公司不得不面对人才匮乏的困境。硅谷、加拿大滑铁卢和纽约市的科技公司往往可以从附近软件工程专业实力较强的大学进行招聘。该地区工程学院最强的高校距离堪萨斯城的路程超过两个小时。在堪萨斯城,融资也是一个问题。创业者抱怨称,当地投资者寻找的投资目标在硅谷能吸引数千万美元的风险投资。但中西部的风投公司只会对这类公司投资几百万美元。缺乏融资渠道导致两家有潜力的创业公司的离开:债券市场Neighborly和环保建筑商Acre,两家公司都把大部分业务搬到了硅谷。

“有许多天使投资人愿意提供5万美元的资金支持,但是没有那么多人来牵线搭桥。”

总部位于堪萨斯州费尔韦的C2FO公司的首席执行官桑迪•肯珀(Sandy Kemper)说。他于2008年创办了这家营运资本金融公司。肯珀开始把目光投向堪萨斯城外的大型投资公司,包括旧金山的Mithril Capital和新加坡的淡马锡控股(Temasek Holdings),从它们那里获得了大部分资金。在本地,“筛选的过程更加严苛,门槛可能也更高”。

许多当地创业者都会提到的一个优势是成本低,但这实际上可能并不是好事。“它会让人产生一种不应该有的舒适感,”投资了C2FO的Mithril Capital的普通合伙人阿贾伊•罗扬(Ajay Royan)说。他认为最优秀的创业者在工作中都会感到全球竞争现实带来的紧迫感——而在低压力、低成本的环境中很容易忽视这种现实。“如果你满足于堪萨斯城的岁月静好,”他说,而不是超出这个范围进行思考,“那很糟糕”。

顾客保罗•罗杰斯在堪萨斯城的谷歌光纤空间使用无线网络

许多其他创业者都希望C2FO最终能够上市,筹集上亿美元资金,获得超过10亿美元的估值。它已经募集了9900万美元资金,其平台被世界上一些最大的公司所采用,包括宏碁(Acer)、好市多(Costco)、BNSF Railway和辉瑞(Pfizer)。创业者们说,上市比任何办法都能培养堪萨斯城的企业家精神。它可以让现有的投资者看到大举投资创业公司的优势,并使一批早期员工获得丰厚回报,他们反过来可以投资其他创业公司——或者创办自己的企业。

密苏里州堪萨斯城Open Air Equity Partners公司的风险投资家兰斯•勒梅(Lance LeMay)投资了肯珀和法默的公司。他说,强化堪萨斯城由风险资本支持的创业生态系统根本不需要那么麻烦。“你要让许多投资都能成功退出,而不是只有一个10亿美元的退出投资,”他说。

“只有一个本垒打是不够的,你需要许许多多的二垒安打。”

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